外国足球明星掀起投资美国足球次级别联赛新潮

但他们感兴趣的不是美国职业足球大联盟,而是美国的二级联赛——北美足球大联盟(NASL)和美国足球大联盟(USL)。一些球星选择投资二级联赛,同时为球队效力,比如德罗巴既是球队老板,又是球员。还有一些球星选择联手打造新球队,比如AC米兰传奇球星保罗·马尔蒂尼,2015年成为迈阿密足球俱乐部老板之一,而登巴巴、阿扎尔、卡巴耶和穆萨·索夫最近共同投资了圣地亚哥足球俱乐部美国足球联赛系统,该俱乐部将于2018年开始参加二级联赛。

或许,很多美国球迷一想到二级联赛,就会联想到球迷稀少的比赛、狭小的大学看台、破旧的球场。但事实是,二级联赛球队之间也存在着巨大的差异。比如辛辛那提足球俱乐部的主场比赛,往往能吸引2万名球迷。然而,德罗巴、阿扎尔等人为何要投资这么小的球队呢?(德罗巴所在的菲尼克斯队的主场只能容纳6200名观众)这个问题的答案,不仅与美式足球的发展潜力有关,也与美式足球的特殊赛制有关。

首先,MLS是单一制运营。MLS由美国足协管理,各球队分享联盟的收入。这种商业模式是从贝利、克鲁伊夫等巨星在北美足球联赛踢球时的商业模式失败中吸取的教训,能够保证联盟的长期健康发展。但也有不少人对这种模式提出批评,他们讽刺地说,“拥有”一支MLS球队,其实就拥有了球队被赋予的一切权利:老板其实只获得了联盟会员资格,其余的都要受联盟的规章制度管理。同样,每个球员基本上都是和联盟签约,而不是和球队签约。对于那些一生大部分时间在欧洲踢球,习惯了商标、商业、球员转会等收入都包含在球队收入体系中的球员来说,MLS的体系显得相当不成熟。

然后是费用问题:一支球队加入 MLS 需要花费 1500 万美元。MLS 还要求新球队拥有自己的专用足球场。换句话说,在与 MLS 进行简单的会议之前,你必须证明你拥有所有这些条件:1000 万美元的可支配资产;建造或翻新体育场的能力;以及市政府的全力配合。所有这些都必须在你组建一支有球员的球队之前完成,而你的球员基本上必须从其他球队挖走。

不同于上述规定,美国(北美)的二级联赛则宽松得多:只需要拥有少于100万美元的可支配资产,并签署租赁球场的协议,即可参加。举一个最明显的收购对比例子,贝克汉姆经过数年努力,在迈阿密建立了一支MLS球队,而在迈阿密的另一边,意大利亿万富翁卡多·席尔瓦和马尔蒂尼在一年内成立了北美足球大联盟球队迈阿密足球俱乐部。其主场位于佛罗里达国际大学球馆,主教练是亚历桑德罗·内斯塔。迈阿密足球俱乐部最近夺得了上半程联赛冠军,而这仅仅是该队参加的第二个赛季。

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第三,MLS 与其他联赛最大的不同在于球员的获取和培养。在 MLS 球员转会至其他联赛的交易谈判中,MLS 联赛可以进行谈判,因此很难想象 MLS 会让最优秀的球员离开。如果转会完成,联盟将获得转会费的三分之一,出售球员的俱乐部将获得剩余的三分之二(如果球员由球队培养,球队获得的收入比例会更高)。但对于俱乐部购买球员,如果金额超过 65 万美元,则必须由联盟的球队运营部门来处理。

几乎在世界上所有联赛中,除了美国职业足球大联盟,球员流动都是球队的主要收入来源,因为球员与球队签订了合同。但在美国低级联赛中情况有所不同,如果一支球队出售一两名本土球员,其收入几乎相当于他们两年的支出。而且这种丰厚的收入发生在圣地亚哥、菲尼克斯和迈阿密等大城市,这些城市不仅是富有足球明星的退休目的地(例如,德罗巴说他喜欢亚利桑那州的生活,并已让家人搬来和他一起住),也是美国足球发展最肥沃的地方之一。

“现在我们有了德巴巴和阿扎尔来推动美国足球的发展,那么,美国最优秀的人才在哪里呢?”前美国国家队球员、现任足球评论员埃里克·乌奈达试图分析这两位球员为何选择迈阿密。“可能是住在迈阿密另一边的西班牙裔孩子。好吧,我们就把球队设在那里吧。”

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辛辛那提足球俱乐部主场迎来大批球迷观赛。图片来源:辛辛那提大学

其实,登巴巴等人之所以创办圣地亚哥队,源于阿莱克西斯·加利斯想要在南加州建立青训营的想法。加利斯是法国国际足球明星让·加利斯的儿子,2013年他在美国圣克莱门特成立了法国足协。据他的合伙人帕斯卡尔·索尔斯介绍,当时不仅资金是个问题,如何说服当地青训俱乐部的教练和球员,让他们相信我们是和他们合作,而不是抢走他们的资源,也是一个难题。最终,他们的团队意识到,创办一支职业球队,才是培养天才球员唯一可行的途径。而创办球队美国足球联赛系统,需要有名气和金钱的明星来投资。

于是他们联系了一位老熟人,登巴巴的经纪人亚历克斯·盖特隆。随后,登巴巴又招募了自己的好友阿扎尔、卡巴耶、索乌以及瓦格诺·钱德拉(法国室内五人制足球运动员)。在球队所在地方面,圣地亚哥当地足球节目的电视收视率极高,青训俱乐部的出路众多,再加上最近NFL球队迁往洛杉矶后,该市职业体育领域留下的巨大空缺,让他们很容易就做出了选择圣地亚哥。随后,索尔斯帮助登巴巴团队联系上了当地的企业家鲍勃·沃特金斯,虽然沃特金斯对足球并不熟悉,但他曾参与过美国橄榄球运动的发展,沃特金斯也很快抓住了这次合作机会。

“我们见到登巴巴的那天,我带他们去了德尔马市附近的一个足球场,”沃特金斯说。“我们没告诉任何人就去了那里。当我们穿过球场时,大约有 1000 名 10 到 15 岁的孩子在踢足球。当我们走近孩子们时,他们都停下来大喊:‘那是登巴巴!’然后他们蜂拥而至。教练们喊着:‘嘿,回来踢球!’裁判吹着哨子,家长们问:‘这家伙是谁?’我看到了这一切,我对自己说:‘能和这样一个魅力十足的人一起工作真是太好了。’”

沃特金斯的团队发现 MLS 对企业家有限制,因此决定北美职业足球大联盟更适合他们的抱负,尽管北美职业足球大联盟在 2016 年最后几个月濒临崩溃,当时几支球队退出,足球运营公司与其分道扬镳,北美职业足球大联盟球队不得不开始独立运营。目前,北美职业足球大联盟有 8 支球队,明年至少有两支新球队(圣地亚哥和奥兰治县)将加入。为了让美国足协取消联盟的豁免权并正式承认北美职业足球大联盟为美国二级联赛,北美职业足球大联盟需要恢复 12 支球队、三届赛制。从这个角度来看,这不是一个安全的投资。外星人罗纳尔多无法拯救他持有少数股权的北美职业足球大联盟球队 Fort。

“这就是创业风险,”沃特金斯谈到他的圣地亚哥项目时说。“德巴巴是一位非常有创业精神的合作伙伴。”他说美国足球联赛系统,德巴巴和他的团队在美国发现了一个尚未开发的市场:大多数美国人都是优秀的运动员,而且美国的足球运动越来越有组织。如果他们把法国的方法应用到美国球员的发展上,他们会取得什么样的成就呢?”

虽然德巴巴和马尔蒂尼所持股份数额尚未公布,但有人猜测他们的股权更多的是象征意义而非物质意义——他们带来的价值是专业技术和市场开拓能力。但根据沃特金斯的说法,主要投资者德巴巴以信托形式持有至少 35% 的股份,德巴巴和其他球员是球队股份的主要持有者。

但运动员花钱的方式如此之多,他们为什么要投资足球呢?彼​​得·威尔特希尔 (Peter ) 是一位资深足球经理,现任 Club 9 (一家投资银行和咨询公司)总裁,曾协助登巴巴竞标,他表示投资乙级联赛是一项长期战略。

“无论他们将这项投资视为商业机会还是挑战,这都是一个机会,”威尔特说。“他们意识到美国的职业足球体系还不够成熟,他们有机会以相对较低的资本投入慢慢发展它。在一定程度上,MLS 体系正在变得越来越成熟,但如果你看看美国的二级联赛,你会发现巨大的发展空间。我想他们意识到了这一点。”

这些由球员拥有的小联盟球队,会不会像其他 MLS 球队(如明尼苏达联队、奥兰多城队、波特兰伐木者队、温哥华白帽队)一样,选择升入 MLS?是的,这是德罗巴的菲尼克斯队的目标。MLS 已经考察了这支球队,有传言称菲尼克斯队在新球队的最终名单上。迈阿密足球俱乐部可能有所不同。其老板席尔瓦曾表示,如果 MLS 联盟不改变一些规则,他会考虑将球队放在其他联赛。

此外,投资球队的另一个核心原因是拥有自己的球队是一种乐趣。说实话,每个球迷都梦想过在某个时候拥有自己的球队。“对这些球员来说,拥有自己的球队听起来很有趣,”乌奈达说。“我们都在足球方面投入了一点。现在我们有了自己的球队。球队不仅可以比赛,还可以发掘有天赋的球员,建立球队文化。所有这些都是属于我们的,属于我们的俱乐部。如果你走 MLS 路线,你就不能这么说。在 MLS,球队是联盟更大计划的一部分,但球队真的不是你的。”

“即使你不是那个大舞台的一部分,但这并不意味着你不能建立自己的舞台。”

(翻译:林雄辉)

标签: 美国足球联赛系统




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